In the United States, Canada, and Europe, Blizzard distributes World of Warcraft via retail software packages.[50] The software package includes 30 days of gameplay for no additional cost. To continue playing after the initial 30 days, additional play time must be purchased using a credit card or prepaid game card. The minimum gameplay duration that a player can purchase is 30 days using a credit card, or 60 using a prepaid game card. A player also has the option of purchasing three or six months of gameplay at once for a 6–15% discount.[51] In Australia, the United States, and many European countries, video game stores commonly stock the trial version of World of Warcraft in DVD form, which includes the game and 20 levels[52] of gameplay, after which the player would have to upgrade to a retail account by supplying a valid credit card, or purchasing a game card as well as a retail copy of the game.
Some of the challenges in World of Warcraft require players to group together to complete them. These usually take place in dungeons—also known as "instances"—that a group of characters can enter together. The term "instance" comes from each group or party having a separate copy, or instance, of the dungeon, complete with their own enemies to defeat and their own treasure or rewards.[32] This allows a group to explore areas and complete quests without others interfering. Dungeons are spread over the game world and are designed for characters of varying progression. A typical dungeon will allow up to five characters to enter as part of a group. Some dungeons require more players to group together and form a "raid" of up to forty players to face some of the most difficult challenges.[33] As well as dungeon-based raid challenges, several creatures exist in the normal game environment that are designed for raids to attack.[28][34]

El juego fue lanzado el 23 de noviembre de 2004, celebrando el décimo aniversario de la franquicia Warcraft. La primera expansión del juego The Burning Crusade fue lanzada el 16 de enero del 2007.7​ La segunda expansión, Wrath of the Lich King, fue lanzada el 13 de noviembre de 2008.8​ La tercera expansión, World of Warcraft: Cataclysm fue anunciada en el BlizzCon 2009 y fue lanzada el 7 de diciembre de 2010.9​10​ La cuarta expansión, World of Warcraft: Mists of Pandaria fue anunciada en el BlizzCon 2011 y fue lanzada el 25 de septiembre del 2012. La quinta expansión, World of Warcraft: Warlords of Draenor fue anunciada en el BlizzCon 2013 y fue lanzada el 13 de noviembre de 2014. La sexta expansión, World of Warcraft: Legion fue anunciada en el BlizzCon 2015 y fue lanzada el 30 de agosto de 2016. La séptima expansión, World of Warcraft: Battle for Azeroth fue anunciada en el BlizzCon 2017 y recientemente lanzada el 14 de agosto de 2018 siendo la primera expansión en la historia del juego en ser lanzada globalmente de forma simultánea. Con 7.7 millones de suscriptores,11​ World of Warcraft continúa siendo con diferencia el juego en línea por suscripción con el mayor registro de usuarios, manteniendo el récord Guinness para el MMORPG (Massive Multiplayer Online Rol Playing Game) más popular.12​

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