Como en otros, los jugadores controlan un avatar dentro de un mundo en una vista de tercera persona (con la opción de jugar en primera persona) explorando el entorno, combatiendo contra varios monstruos y jugadores, completando misiones e interactuando con personajes no jugables (PNJ) u otros jugadores. El completar misiones ayudará a los jugadores a poder subir de nivel y de esta forma, podrán conseguir equipamiento que les ayudará más adelante a combatir a las distintas criaturas que vayan apareciendo en su camino.
World of Warcraft received very positive reviews upon release,[80] following a period of high anticipation before launch.[86] Although the game follows a similar model to—and was noted for using many familiar concepts from—the role-playing genre,[10][81] the new approaches to reducing pauses between game encounters were well liked.[21] A common example was the approach to character death. In some previous MMORPGs, a player would suffer a high penalty for character death; in World of Warcraft, a player is able to recover and start playing quickly.[10] Combat was another area where "downtime", or pauses between play, was reduced. By allowing all character types to recover from damage taken, players can return to combat quickly.[21] Reviewers felt that these changes in pacing would make the genre more accessible to casual players—those who play for short periods of time—[21] while still having "deep" gameplay that would attract players of all levels of interest.[20] The concept of a "rested bonus", or increasing the rate at which a player's character gains experience, was also welcomed as a way for players to quickly catch up with their friends in progression.[10]
In December 2015, Blizzard sold an in-game battle pet named Brightpaw for $10 with all proceeds going to the Make-A-Wish Foundation.[145] This resulted in a new Blizzard record donation of over $1.7 million to Make-A-Wish.[146] In December 2016, Blizzard again sold a battle pet named Mischief for $10; it helped raise more than 2.5 million for Make-A-Wish.[147] In September 2017, Blizzard sold a battle pet named Shadow the fox for $10, with proceeds going to the Red Cross to help with disaster relief.[148]

World of Warcraft requires a subscription to allow continued play, with options to pay in one-month, three-month, or six-month blocks, and time cards of varying lengths available from retailers, or purchasing a "WoW Token" in-game.[35][36] Expansion packs are available online and from retailers. As the game client is the same regardless of the version of World of Warcraft the user owns, the option to purchase expansions online was added as it allows for a quick upgrade. World of Warcraft is also available as a free Starter Edition, which is free to play for an unlimited amount of time. Starter Edition characters are unable to gain experience after reaching level 20, and there are other restrictions in effect for Starter Edition accounts, including the inability to trade, use mail, use Auction House, use public chat channels, join guilds or amass more than ten gold.[37]


World of Warcraft funciona de forma nativa tanto en ordenadores Macintosh de Apple como en Windows. El juego en caja usa un CD híbrido para instalarlo. Los jugadores pueden jugar juntos sin importar el sistema operativo. No existe ninguna versión oficial para ningún otro sistema operativo aunque puede ser jugado en GNU/Linux o FreeBSD mediante Wine.

El juego fue lanzado el 23 de noviembre de 2004, celebrando el décimo aniversario de la franquicia Warcraft. La primera expansión del juego The Burning Crusade fue lanzada el 16 de enero del 2007.7​ La segunda expansión, Wrath of the Lich King, fue lanzada el 13 de noviembre de 2008.8​ La tercera expansión, World of Warcraft: Cataclysm fue anunciada en el BlizzCon 2009 y fue lanzada el 7 de diciembre de 2010.9​10​ La cuarta expansión, World of Warcraft: Mists of Pandaria fue anunciada en el BlizzCon 2011 y fue lanzada el 25 de septiembre del 2012. La quinta expansión, World of Warcraft: Warlords of Draenor fue anunciada en el BlizzCon 2013 y fue lanzada el 13 de noviembre de 2014. La sexta expansión, World of Warcraft: Legion fue anunciada en el BlizzCon 2015 y fue lanzada el 30 de agosto de 2016. La séptima expansión, World of Warcraft: Battle for Azeroth fue anunciada en el BlizzCon 2017 y recientemente lanzada el 14 de agosto de 2018 siendo la primera expansión en la historia del juego en ser lanzada globalmente de forma simultánea. Con 7.7 millones de suscriptores,11​ World of Warcraft continúa siendo con diferencia el juego en línea por suscripción con el mayor registro de usuarios, manteniendo el récord Guinness para el MMORPG (Massive Multiplayer Online Rol Playing Game) más popular.12​
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