World of Warcraft fue anunciado por primera vez por Blizzard en el European Computer Trade Show en septiembre de 2001.25​ El desarrollo llevó unos 4 o 5 años e incluyó un extenso periodo de pruebas. Los gráficos 3D usaban elementos del motor de juegos de Warcraft III: Reign of Chaos.25​ El juego fue diseñado como un ambiente abierto donde los jugadores pudieran hacer lo que quisieran.26​
08 nov La Demo es una chapuza, broma de mal gusto - Phasing - Ventana de LFR - Puntos de experiencia bufados - El warrior en lvl 15 pega muchísmo - Regeneración alta de vida/mana - Daño infligido / recibido - En la versión en español, al mago lo llaman CHAMAN ... Blizzard, esto no es una demo de Classic. Parece un refrito de varias expansiones. ES UNA BASURA. No consigo encontrar ninguna explicación para TAMAÑA CHAPUZA. No es digno de una empresa como vosotros. No he puesto ni un euro en el WoW desde WotLK, y seguiré sin hacerlo si seguís así.Nain81 08 nov
The Corrupted Blood plague so closely resembled the outbreak of real-world epidemics that scientists are currently looking at the ways MMORPGs or other massively distributed systems can model human behavior during outbreaks. The reaction of players to the plague closely resembled previously hard-to-model aspects of human behavior that may allow researchers to more accurately predict how diseases and outbreaks spread amongst a population.[149]
En Warcraft III la cantidad de razas y héroes creció más y las relaciones entre estos personajes se entretejieron de modo más complejo. A su vez, se establecieron algunas ideas sobre la cosmogonía y muchos elementos sobre la historia antigua para justificar una lucha ancestral de proporciones mayores entre los seres creados por las deidades metálicas llamadas titanes y los demonios liderados por el corrupto titan Sargeras. La lucha, sin embargo, no fue exclusiva entre la creación y los demonios, sino que entre las criaturas continuaron los odios raciales reforzados por las tradiciones bélicas. De este modo, la Alianza se mantuvo enemiga de la Horda hasta el final de la Tercera Gran Guerra con todo y que aparecieron nuevos peligros, como el Azote de los muertos vivientes, que comenzó como una simple plaga, o los territoriales elfos nocturnos. Al final, fueron cuatro las civilizaciones o razas las que se enfrentaron en la guerra: Los humanos, los orcos, los muertos vivientes y los elfos nocturnos, sólo después de haberse desgastado lucharon contra la invasión de los demonios liderados por Archimonde.
Characters were felt to be implemented well, with each class appearing "viable and interesting", having unique and different mechanisms,[83] and each of the races having a distinct look and feel.[10] Character development was also liked, with the talent mechanism offering choice to players,[81] and profession options being praised.[10] Character customization options were felt to be low,[20] but the detail of character models was praised.[86]

In patch 2.1, Blizzard responded to this by adding additional anti-spam mechanics including whisper throttling and the report spam function. Additionally, trial accounts are prevented from speaking in the public chat channels (although they may speak to players within range or whisper to other players that have first whispered to them), participating in in-game trades, and using the Auction House and the mail feature, among other limitations.
World of Warcraft fue aclamado universalmente por la crítica después de ser lanzado,39​ siendo precedido de un período de grandes expectativas antes de su publicación.35​ Aunque el juego sigue un modelo similar a otros del género15​ y usa conceptos de los juegos de rol,32​ las nuevas propuestas para reducir las pausas entre encuentros fueron bien recibidas.15​ Como por ejemplo la muerte, en algunos MMORPG previos el jugador sufría una fuerte penalización por morir, mientras que en World of Warcraft el jugador se recuperaba y comenzaba a jugar rápidamente.15​ El combate fue otro espacio donde se produjeron cambios, al permitir al jugador recuperarse rápido del daño sufrido podían volver rápido a la batalla.41​ Estos cambios daban la sensación que harían al juego más accesible a jugadores ocasionales, que podrían jugar por periodos cortos de tiempo y aun así conseguir algo,41​ mientras que a la vez se mantenía la profundidad en el juego de manera que se permitiera a los jugadores de los niveles más altos mantener el interés en el juego.42​ El concepto de "bono por descanso" o el incremento de la velocidad con la que el jugador gana experiencia permitía a los jugadores alcanzar rápidamente el nivel de sus amigos.15​
En World of Warcraft un jugador tiene acceso a doce tipos de clases (según la expansión Legion) restringida según la raza que se seleccione.17​ Además de la diferencia existente entre cada clase, estas pueden elegir una rama de talentos entre un total de tres (o cuatro si se selecciona druida como clase), aumentando la diferencia entre estas.18​19​
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